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La façon dont nous parlons des voitures et de la conduite évolue, plus vite que la plupart des gens ne peuvent vraiment suivre. C’est pourquoi il est nécessaire de nous rappeler périodiquement que ce n’est pas parce qu’une voiture freine toute seule, change automatiquement de voie ou vous permet même de ne pas toucher le volant qu’elle est un véhicule autonome.

Exemple concret : Le chroniqueur du New York Times Farhad Manjoo a récemment écrit sur son expérience au volant de la Cadillac Escalade 2021 équipée du système Super Cruise. Et si Manjoo a beaucoup fait pour faire avancer les idées sur la vie sans voiture et les transports publics, il est malheureusement tombé dans le piège commun qui consiste à confondre les fonctions avancées d’aide à la conduite avec les véhicules autonomes.

Il n’est pas le seul, d’ailleurs. Doug DeMuro, le critique automobile préféré de YouTube, a qualifié Super Cruise de système de « conduite autonome », affirmant que toute tentative de faire la distinction entre un système avancé d’aide à la conduite et une technologie autonome n’était que de la « sémantique ». (Il a fini par se raviser et a juré de décrire plus précisément ces fonctionnalités).

Il est tout à fait compréhensible que nous fassions cette erreur encore et encore. Il s’agit de questions nouvelles et complexes qui ne sont pas facilement comprises par les personnes qui ne sont pas immergées dans ce débat linguistique au quotidien. Mais j’ai pensé que je devais écrire ceci pour servir de point de référence à l’avenir, car je pense que ce problème va se reproduire. Et encore.

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Tout d’abord, définissons ce dont nous parlons. Un système avancé d’aide à la conduite, ou ADAS, est un groupe de technologies, comme le régulateur de vitesse adaptatif, l’assistance au maintien dans la voie, la détection des angles morts et les fonctions de stationnement assisté, qui, lorsqu’elles sont combinées, exécutent certaines tâches de conduite dans des conditions spécifiques. Dans la plupart des cas, il s’agit de fonctions de confort, bien qu’elles aient le potentiel d’améliorer la sécurité, tant pour les personnes à l’intérieur que pour celles à l’extérieur du véhicule (bien que cela soit sujet à débat).

Parfois, lorsqu’ils sont associés à un système de surveillance du conducteur, ces systèmes avancés d’aide à la conduite peuvent même vous permettre de ne plus avoir les mains sur le volant. Le Super Cruise utilise un capteur infrarouge sur la colonne de direction pour surveiller les mouvements des yeux du conducteur et s’assurer qu’il garde son attention sur la route. Il n’est également utilisable que sur les routes à chaussées séparées que General Motors (la société mère de Cadillac) a cartographiées.

Mais la principale distinction ici est que les systèmes d’aide à la conduite nécessitent une surveillance constante pour fonctionner. Vous devez garder vos mains sur le volant ou vos yeux sur la route – ou, idéalement, les deux – pour que le système fonctionne. GM ne veut même pas que vous utilisiez votre smartphone lorsque le Super Cruise est activé.

Le fait de qualifier ces fonctions d' »autodirection » ou d' »autonomie » exagère considérablement leurs capacités. Par exemple, la Super Cruise ne reconnaît pas encore les panneaux d’arrêt ou les feux de circulation et ne peut pas diriger le véhicule vers une destination donnée. (Le système Full Self-Driving de Tesla est un peu une aberration, mais nous en parlerons dans une minute). Le danger est que la confusion entre ce qui nécessite et ne nécessite pas de surveillance conduira inévitablement à un excès de confiance, à une mauvaise utilisation, voire à la mort.

Lorsque Manjoo écrit que Super Cruise l’a libéré « de la corvée de la conduite » et a laissé ses yeux « errer à travers le paysage », je pourrais entendre les cris de milliers d’opérateurs AV et de défenseurs de la sécurité crier soudainement de terreur. Tout d’abord, la Super Cruise ne permet pas à vos yeux de vagabonder. Elle émet un signal sonore de plus en plus fort si vous quittez la route des yeux et finit par se désengager si vous ne le faites pas, ce que Manjoo reconnaît dans un paragraphe précédent.

Mais on touche là au cœur du problème. Les systèmes d’aide à la conduite, en particulier les très bons systèmes d’aide à la conduite comme Super Cruise, peuvent leurrer les conducteurs et les mettre dans un faux état de confiance, ce qui peut affecter leur capacité à reprendre le contrôle du véhicule en temps voulu. Cela devient encore plus problématique lorsque vous êtes au volant d’un véhicule de 3 tonnes roulant à 70 mph sur l’autoroute.

La situation va s’aggraver avant de s’améliorer. GM a récemment annoncé que le système Super Cruise serait bientôt mis à niveau pour couvrir « 95 % » des scénarios de conduite. Volvo demande à l’État de Californie de l’autoriser à vendre une fonction de conduite sur autoroute qui ne nécessite aucune supervision humaine. Et, bien sûr, il y a Tesla.

La société d’Elon Musk est à l’origine d’une grande partie de la confusion que nous constatons aujourd’hui. La décision de qualifier son prototype ADAS de « Full Self-Driving » provoque sans aucun doute la consternation des ingénieurs et des constructeurs automobiles qui travaillent sur de véritables véhicules autonomes. Et l’internet regorge de vidéos de propriétaires de Tesla qui abusent de leur véhicule, se filmant depuis la banquette arrière alors que leur voiture dévale l’autoroute.

En fait, la Self Driving Coalition for Safer Streets, le principal groupe de pression des opérateurs AV comme Waymo, Cruise, Aurora et Argo, a récemment changé de nom pour devenir l’Autonomous Vehicle Industry Association, dans le but de normaliser la façon dont nous parlons de cette technologie.

« L’avocat général de l’association, Ariel Wolf, a récemment écrit que le fait de regrouper les ADAS avec la technologie autonome risquait de compromettre l’avenir des AV. Et lors d’une audience du Congrès sur les AV plus tôt cette semaine, Wolf a fait la distinction encore plus clairement, répondant à une question sur la conduite autonome complète de Tesla en disant : « Tesla n’est pas un membre de notre association parce que ce n’est pas un véhicule autonome. C’est une technologie d’aide à la conduite ».

Il y a beaucoup d’excellents écrits sur ce sujet. Je vous recommande de suivre la chercheuse Liza Dixon, qui a contribué à inventer le terme « autonowashing » et a été une excellente source de réflexion claire sur cette question complexe.

Je déteste contrôler le langage des autres. Je ne veux pas avoir l’air d’un grondeur ou d’un rabat-joie. Mais sur cette question, j’ai l’impression qu’il faut le répéter, encore et encore, haut et fort et sans hésitation : vous ne pouvez pas acheter un véhicule autonome aujourd’hui. Tout ce que vous conduisez et qui semble cool et futuriste, c’est juste de l’ADAS. Point final.

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Certes, il existe des milliers de véhicules d’essai autonomes sur la route, même certains sans moniteur de sécurité humain derrière le volant, mais tout ce pour quoi vous pouvez débourser votre argent durement gagné reste une voiture ordinaire. Elle est peut-être un peu plus intelligente que les voitures auxquelles vous êtes habitués, mais elle est toujours plus bête que tout ce qui peut se décrire comme « autonome ». Et nous devons être très clairs sur ce point à l’avenir.

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